El Golfo sigue siendo una zona oscura en el Día Mundial de la Libertad de Prensa

Americans for Democracy & Human Rights in Bahrain (ADHRB) se une a la Organización de las Naciones Unidas para la Educación, la Ciencia y la Cultura (UNESCO) para conmemorar el Día Mundial de la Libertad de Prensa. En el 26º aniversario del Día Mundial de la Libertad de Prensa, la ADHRB sigue profundamente preocupada por la situación de la libertad de prensa en Bahréin, Arabia Saudí y otros Estados del Consejo de Cooperación del Golfo (CCG). Estos países son conocidos por detener arbitrariamente a periodistas y disolver medios de comunicación independientes. Según la Clasificación Mundial de la Libertad de Prensa 2019 de Reporteros Sin Fronteras (RSF), Bahréin, Arabia Saudí, los Emiratos Árabes Unidos (EAU), Qatar, Kuwait y Omán obtuvieron una baja clasificación en términos de libertad de expresión y de prensa, con Bahréin en el puesto 167 y Arabia Saudí en el 172 de 180 países. Sus clasificaciones suponen un descenso respecto al año pasado, lo que demuestra que el clima de libertad de prensa sigue empeorando en los Estados del CCG.

En los ocho años que siguieron a las protestas pacíficas a favor de la democracia de 2011, el gobierno bahreiní ha reprimido la libertad de prensa. El reino ha reprimido eficazmente a la sociedad civil y ha creado un entorno autoritario utilizando amplias leyes antiterroristas y de ciberdelincuencia para criminalizar cualquier disidencia o crítica al gobierno o a sus políticas. El 4 de junio de 2017, el Ministerio de Asuntos de Información de Bahréin suspendió Al-Wasat -el único periódico independiente de Bahréin- después de haberlo perseguido y prohibido continuamente en varias ocasiones en el pasado. Además, Bahréin suele prohibir a los periodistas extranjeros la entrada al país, ya que pretende impedir que sus ciudadanos ejerzan la libertad de prensa y la información independiente.

Los esfuerzos del gobierno bahreiní por suprimir la prensa libre van más allá del control de los medios de comunicación y del bloqueo de los mismos, ya que las autoridades persiguen, acosan, torturan y encarcelan a los periodistas. RSF ha documentado al menos 15 periodistas que están cumpliendo condena en Bahréin por sus reportajes. Entre ellos está el fotoperiodista Hasan Mohamed Qambar. Debido a su reportaje sobre las protestas de 2011, Hasan fue detenido. Tras su puesta en libertad, siguió informando, sufriendo graves heridas por parte de las fuerzas de seguridad en el transcurso de su trabajo. Fue detenido por segunda vez el 12 de junio de 2018 en relación con su trabajo de fotoperiodismo.

El intento del gobierno bahreiní de suprimir la libertad de prensa forma parte de una amplia campaña para silenciar toda disidencia. Entre las personas que han sido detenidas por disidencia se encuentra Nabeel Rajab, destacado defensor de los derechos humanos bahreiní. Nabeel fue condenado a cinco años de prisión en 2018 por criticar al gobierno bahreiní y expresar su preocupación en Twitter por las denuncias de tortura en las cárceles del reino. Durante su detención, la salud de Nabeel se está deteriorando fuertemente debido a sus condiciones de vida inhumanas y a los prolongados periodos de aislamiento. Las detenciones de Hasan y Nabeel, junto con las de otros periodistas y defensores de la libertad de expresión, forman parte de un amplio intento del gobierno bahreiní de acallar a toda la prensa libre y encubrir las violaciones cometidas por las autoridades.

Arabia Saudí no es ajena al silenciamiento de periodistas y medios de comunicación no patrocinados por el Estado, especialmente desde el ascenso al poder de Mohammed bin Salman como príncipe heredero. RSF informó de que, en 2019, hay unos 37 periodistas encarcelados en el reino. El brutal asesinato del periodista Jamal Khashoggi acaparó la atención internacional, arrojando luz sobre el castigo a la libertad de expresión y de prensa en el reino cuando se trata de críticas a la familia gobernante. Khashoggi, columnista saudí del Washington Post, fue asesinado y descuartizado en el consulado saudí de Estambul (Turquía) el 2 de octubre de 2018. Su asesinato fue ordenado y llevado a cabo por funcionarios saudíes como represalia por sus informes críticos sobre las políticas del gobierno saudí.

Además de Khashoggi, hay otros 36 periodistas actualmente en prisión. Saleh al-Shehi, columnista del periódico saudí Al-Watan, fue detenido el 3 de enero de 2018 por las fuerzas de seguridad saudíes. Informaba regularmente sobre las políticas del gobierno saudí y el trato que reciben los trabajadores expatriados. Más recientemente, las autoridades saudíes detuvieron a cuatro periodistas, Thumar al-Marzouqi, Bader al-Ibrahim, Mohammed al-Sadiq y Abdulla al-Duhailan, el 4 de abril de 2019, como parte de una detención masiva de 12 activistas. Al-Sadiq, al-Ibrahim y al-Marzouqi escribían para Al-Arabi al-Jadeed, un medio de comunicación qatarí, y Al-Duhailan escribía para un periódico con sede en Londres, Al-Hayat. Las numerosas detenciones de reporteros y activistas que tuvieron lugar tras el asesinato de Khashoggi demuestran que al gobierno saudí no le preocupan los derechos de los periodistas ni la libertad de prensa.

Los restantes estados del CCG, Kuwait, Qatar, Omán y los EAU, también hacen esfuerzos concertados para restringir la libertad de prensa. En su Clasificación Mundial de la Libertad de Prensa de 2019, RSF sitúa a Kuwait en el puesto 108 de 180, a Qatar en el 128 y a Omán en el 132. Los EAU, clasificados en el puesto 133, en particular, tienen poca o ninguna tolerancia con la información independiente, la libertad de expresión y el trabajo de los periodistas independientes. La Ley de Ciberdelincuencia del gobierno permite juzgar y castigar a los periodistas en línea por su expresión en plataformas de medios sociales o sitios web. Las autoridades emiratíes se dedican a vigilar y censurar, especialmente a los activistas y disidentes políticos como Ahmed Mansoor. Mansoor fue detenido en 2017 y condenado a 10 años de prisión por insultar el “estatus y el prestigio de los Emiratos Árabes Unidos y sus símbolos” y promover el “odio y el sectarismo” a través de sus tuits en los que pedía al gobierno emiratí la liberación de otros dos defensores de los derechos humanos detenidos arbitrariamente. Sitios web qataríes como Península Qatar y Al-Jazeera Live fueron bloqueados en los EAU en 2017, demostrando que la región es hostil a la información libre e independiente.

En este día, en el que se celebra la libertad de prensa en todo el mundo, la comunidad internacional debe aumentar la presión sobre los Estados del CCG para que liberen a todos los periodistas encarcelados arbitrariamente e investiguen todos los casos de abusos. La ADHRB hace un llamamiento a Bahréin, Arabia Saudí, los EAU, Qatar, Kuwait y Omán para que permitan un entorno de prensa libre y acojan a los periodistas, tanto extranjeros como ciudadanos.